Ornitorinco

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Un ornitorinco

L'ornitorinco (Ornithorhynchus anatinus) è un mammifero acquatico dell'ordine dei monotremi. È tra gli animali più insoliti che si possano trovare in natura: assomiglia all'anatra (per il becco e per le zampe palmate), al castoro (per la coda), ed alla lontra (per il corpo e per il pelo). I maschi sono anche velenosi. Sui talloni delle zampe posteriori hanno speroni pungenti che possono usare per attaccare con il veleno qualsiasi predatore.

Descrizione[modifica | modifica wikitesto]

Gli ornitorinchi cacciano sott'acqua dove passano molto tempo, si muovono con le zampe anteriori palmate e con le zampe posteriori si dirigono e usano la coda come timone. La testa e la coda sono da 15 a 38 cm, la coda: da 5 a 13 cm. Le pieghe della cute ricoprono gli occhi e gli orecchi per impedire all'acqua di entrare, mentre le narici si chiudono a tenuta stagna. In questo atteggiamento un ornitorinco può rimanere sott'acqua per uno o due minuti e impiegare il suo becco sensibile per trovare il cibo.

Questo mammifero australiano si nutre perlustrando il fondo dei fiumi. Con il becco aspira insetti e larve, crostacei e vermi insieme a sassolini di ghiaia e fango. Tutto questo materiale viene immagazzinato nelle tasche guanciali e in superficie macinato. Gli ornitorinchi non hanno denti, quindi i sassolini di ghiaia li aiutano a "masticare" il pasto. Sulla terra, l'ornitorinco si sposta in modo un po' più goffo. Tuttavia, la membrana delle zampe si ritrae facendo uscire fuori le unghie e permettendo all'animale di correre. L’animale usa le unghie e le zampe per costruirsi sulla riva la sua tana di terriccio.

La riproduzione dell'ornitorinco è pressoché unica. È uno dei soli due mammiferi a deporre uova. Per farlo, la femmina si rinchiude nella tana e depone le uova. Normalmente produce una o due uova e le mantiene al caldo tenendole tra il corpo e la coda. Le uova si schiudono in circa dieci giorni, ma i cuccioli appena nati sono grandi quanto fagioli e sono totalmente dipendenti dalla madre. Le femmine allattano i piccoli per i primi tre o quattro mesi, fino a quando questi non cominciano a nuotare da soli.